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Le télescope Gaïa en route pour l’espace

C’est la fusée russe, Soyouz, qui aura servi de moyen de transport pour envoyer le télescope spatial européen au dessus de nos têtes. Parti de la base de Kourou, en Guyane, Gaïa a désormais pour mission de cartographier plus d’un milliard d’étoiles dans les six prochaines années.

L’engin qui pèse plus de 2 tonnes débutera son travail d’ici un mois maximum après avoir atteint la distance d’1,5 millions de kilomètres de la Terre. Il ne s’agira pas vraiment pour le télescope de photographier les étoiles mais plutôt d’apporter des précisions quant à la distance réelle qui sépare chacune d’entre elles. Pour le moment les connaissances sur l’espacement des astres aussi lointains sont relativement faibles et cette mission à pour ambition première de résorber ce manque. C’est par une somme de calculs géométriques que Gaïa devrait honorer sa mission.A la fin de son parcours, en 2020, les scientifiques pourront alors bénéficier d’une carte en 3D de notre galaxie, la voie lactée.

Un géant de l’industrie spatial

Gaïa n’est pas un simple télescope, il est truffé de nouvelles technologies qui ont pour certaines été mises au point spécialement pour cette aventure. Il dispose d’un plan focal de plus d’un milliard de pixels et est composé de 10 miroirs en céramique conçus pour résister aux très grands écarts de températures auxquels le télescope sera confronté ces six prochaines années. C’est une très grande réussite pour l’industrie aérospatiale européenne qui a su s’insérer dans un domaine d’étude bien souvent délaissé par les autres. Cette réussite à cependant un prix qui au total devrait légèrement excéder 1 milliard d’euros. Dans un contexte de crise pour le vieux continent, les dépenses spatiales restent très souvent contestées. Du côté des officiels on assure néanmoins que ces coûts son destinés à faire avancer la science et sont donc nécessaires. Les premières cartes de Gaïa seront disponibles d’ici 2015, en attendant la Terre continue de tourner !

Lotfi Lounes

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